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La extraña manera en la que se derraman los líquidos en la Estación Espacial Internacional

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La próxima vez que se sirva un vaso con agua, haga una pausa antes de beberlo. Primero, forme remolinos con el agua transparente que hay en el vaso. Muévala suavemente hacia adelante y hacia atrás como si la fuera a derramar. Golpee levemente el vaso contra la mesa y observe los patrones que se forman en la superficie.

La próxima vez que se sirva un vaso con agua, haga una pausa antes de beberlo. Primero, forme remolinos con el agua transparente que hay en el vaso. Muévala suavemente hacia adelante y hacia atrás como si la fuera a derramar. Golpee levemente el vaso contra la mesa y observe los patrones que se forman en la superficie.

Ahora imagine hacer el mismo ejercicio, pero bajo gravedad cero. ¿Las olas pequeñas se verían igual? ¿El líquido se derramaría más, o menos? ¿Más rápidamente o más lentamente?

Ingenieros de la NASA pasan una sorprendente cantidad de tiempo preguntándose lo mismo.

Su interés no se centra en el vaso con agua, sino en los tanques de combustible. Los cohetes más poderosos de la NASA utilizan combustible líquido y, cuando estos cohetes despegan, los propelentes se derraman.

Los científicos tienen una idea de cómo se derraman los líquidos en la gravedad normal de la Tierra, donde el peso y la viscosidad del líquido dominan su dinámica. Pero en el espacio profundo es diferente. Los propelentes sin peso están guiados por la tensión de la superficie y los efectos capilares. Lejos de la Tierra, podrían derramarse y formar espuma de maneras inesperadas.

“Los modernos modelos creados por computadora intentan predecir la manera en la cual los líquidos se mueven dentro de un tanque de combustible”, dice Brandon Marsell, del Fluid Group (un grupo que investiga los líquidos), de la NASA, en el Centro Espacial Kennedy (Kennedy Space Center, KSC, por su sigla en idioma inglés). “La mayoría de los modelos que tenemos fueron validados bajo condiciones de 1 g en la Tierra. Ninguno de ellos ha sido validado en microgravedad”.

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